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eVTOL: El Taxi Volador

Protagonistas de muchísimos films de ciencia a ficción, los autos voladores o mini naves espaciales han formado parte del sueño del hombre desde hace varias décadas. Quién no recuerda la película francesa El Quinto Elemento, dirigida por Luc Besson y estrenada en 1997, donde Korben Dallas, protagonizado por el actor Bruce Willis, es un conductor de taxi volador en la ciudad de Nueva York en el futuro. La película fue bien recibida por la crítica y se convirtió en un éxito en taquilla, recaudando 263 millones de dólares cuando su presupuesto fue de 80 millones. También fue nominada a los premios de la Academia de 1998 como mejor edición de sonido y ganó varios otros galardones por sus efectos especiales.

Pero no trataremos el éxito del film, sino esa ficción del auto volador que ha dejado de ser parte del cine para materializarse en el mundo real.

En el reciente Farnborough International Airshow 2018, Rolls Royce, uno de los fabricantes de coches más prestigiosos y conocidos del mundo, que además fabrica motores para el sector aeronáutico, se ha unido al mercado de los “taxis voladores” presentando su primer concept eVTOL (por sus siglas en inglés de electrical Vertical Take-Off and Landing), vehículo aéreo Eléctrico de Despegue y Aterrizaje Vertical.

Se trata de un “auto volador” capaz de surcar los cielos a una velocidad a unos 400 km/h (250 millas por hora) y con una capacidad de transporte de cuatro a cinco personas durante aproximadamente 805 kilómetros (500 millas). El eVTOL de Rolls Royse es híbrido, utiliza una turbina de gas M250 del fabricante, para generar electricidad y alimentar a seis propulsores eléctricos especialmente diseñados para tener un perfil de bajo ruido. Así, Rolls Royse se une a una serie de compañías como Airbus, Uber, EHang, Kitty Hawk, entre otros, que se han lanzado a la carrera de desarrollar este tipo de vehículos aéreos, con la idea de implantar una serie de taxis voladores – al igual que en El Quinto Elemento –.

Por su parte, con proyectos aún más avanzados, Aurora Flight Sciences, parte de Boeing Company, proporcionará transporte eVTOL on-demand para minimizar el efecto del tráfico pesado y la urbanización en áreas pobladas. Aurora contempla un plan de infraestructura que incluye vertiports (tipo helipuertos) urbanos para embarque de pasajeros y servicio hub-to-hub entre dichos vertiports designados. Las primeras pruebas se esperan para el 2020 en Dallas, Texas, EE. UU. y Dubai, en Emiratos Árabes Unidos.

Paralelamente, la norteamericana Bell Helicopter Textron Inc., uno de los mayores fabricantes de helicópteros comerciales y militares de los EE. UU., también se encuentra desarrollando su eVTOL pero con una cabina que ofrece ser parte del Internet of Things, donde los pasajeros podrán experimentar un vehículo con la capacidad de conectarse con amigos, trabajadores, colegas, etc. mientras se realiza el viaje.

Mientras que Embraer X, una organización de Embraer para sus negocios disruptivos, dio a conocer su primer concept eVTOL durante Uber Elevate 2018, en mayo pasado, EHang, uno de los jugadores que dominan en el mercado de drones comienza a extender su tecnología eVTOL no tripulada a aplicaciones tripuladas. Además, Airbus se encuentra desarrollando su eVTOL llamado CityAirbus, que tendría múltiples hélices y se asemejaría a un pequeño dron en su diseño básico.

Sorprendentemente y para dejar de citar ejemplos, muchas con las empresas que actualmente están trabajando en desarrollos de este tipo de vehículos, compitiendo por conquistar el cielo, al igual que se lo ha hecho con las carreteras. Probablemente, en un futuro no muy lejano, tendremos tantas marcas de eVTOL como automóviles terrestres, valga la redundancia, y las escenas de El Quinto Elemento sean tan familiares que la película quedará tan obsoleta como ridícula.

Cómo serán las normas de tránsito aéreo? Habrá peajes o impuestos? Cómo se verá afectada la privacidad de los hogares al ser su espacio aéreo atravesado por personas curiosas en sus eVTOL? Qué sucederá con los automóviles que circulan por tierra? Son interrogantes aún sin resolver. Lo cierto es que el corolario no deja de ser diferente a los citados en los post anteriores: debemos estar preparados.